La Antártida Occidental empieza a derretirse… y no parará hasta elevar tres metros el nivel del mar

13 de mayo de 2014 | LAINFORMACION.COM | Cambio Climático

Durante las últimas semanas, las advertencias acerca de los efectos del cambio climático han sido continuas. El estudio del Panel Intergubernamental de Cambio Climático dependiente de Naciones Unidas y la Tercera Evaluación del Clima supervisada por la Casa Blanca de Estados Unidos han sido los dos últimos informes que alertaban de que algunas de las consecuencias del cambio climático están ya ocurriendo. Olas de calor extremas, tormentas más persistentes y habituales, aumento de la temperatura… Los efectos de los que vienen advirtiendo desde hace tiempo ya se pueden notar.

Ahora se suman a estos otros dos informes, elaborados por dos grupos de científicos diferentes que han llegado a la misma conclusión: que el deshielo de la Antártida Occidental es irrefrenable e irreversible. Uno de ellos llega acompañado del respaldo de la NASA; el otro, de la Universidad de Washington. El colapso de esta región de la Antártida será la que cause el aumento del nivel del mar a nivel global y lo hará alcanzando una altura de tres metros. Eso sí, a “largo” plazo, al menos, 200 años.

La Antártida Occidental, también conocida como la Menor, es una de las dos regiones de la Antártida, la más pequeña. Sin embargo, en ella se encuentran diferentes glaciares, entre ellos el Pine Island (PIG), uno de los mayores contribuyentes al aumento del nivel del mar, o el Thwaites, otro de los seis más importantes de la región.

Ambas investigaciones se han centrado, precisamente, en este segundo, el Thwaites, un glaciar de más de 182.000 kilómetros cuadrados, aunque sus pesquisas han ido más allá del propio glaciar. Los glaciares ubicados en esta región contribuyen significativamente al aumento del nivel del mar a nivel global, aunque estas son estimaciones a largo plazo.

Eric Rignot, profesor de Ciencias Físicas en la Universidad de California en Irvine y miembro de la NASA, está detrás del primer estudio y ha sido el encargado de definir como “imparable” el deshielo que está sufriendo no sólo el glaciar, sino toda la región de la Antártida Occidental. “El hecho de que el deshielo esté teniendo lugar de forma simultánea en diferentes sectores sugiere que hay detrás una causa común, como el aumento de la temperatura del agua del océano que está situada justo debajo del suelo de los glaciares”, sostiene Rignot.

El aumento de la temperatura ya ha sido señalado como el principal culpable de muchas de las consecuencias que trae consigo el cambio climático, como son la formación de huracanes o las lluvias torrenciales. Sin embargo, que esto repercuta en el nivel del mar no es una consecuencia que se pueda ver a tan corto plazo como sí ocurre, por ejemplo, con las tormentas o con las olas de calor, que se pueden sufrir ya en la actualidad.

Según Rignot, a pesar de que el término que utiliza es el del colapso del glaciar, explica que el “colapso” en sí no significa que vaya a tener un efecto inmediato. De hecho, el escenario más veloz implicaría un retraso de al menos 200 años, y el más lento, de más de mil. No obstante, “el colapso ya ha comenzado”, sostiene.

¿Qué es entonces lo que ocurre en este glaciar? Que está “adelgazando”. Desde el momento en el que el Thwaites ha empezado a derretirse, el glaciar se hará cada vez más delgado y, aunque fino seguirá manteniendo su altura, disminuyendo su estabilidad. En ese momento es cuando correrá el mayor riesgo de colapsar, según explica el glaciólogo Benjamin Smith, profesor de la Universidad de Seattle y coautor del estudio que ha sido publicado este mismo lunes en ‘Science’. Esto tendría lugar a “largo” plazo, entre 200 y 500 años. No obstante, Smith sostiene que este período, hablando en términos glaciares, “es un abrir y cerrar de ojos”.

Aunque coinciden en la conclusión, Rignot no comparte la visión de los períodos de Smith porque el modelo informático utilizado recurre a las estimaciones de las tasas de velocidad de deshielo futuro, en lugar de realizar cálculos basados en los procesos físicos, como el hecho de que cambie la temperatura de los mares. En este sentido, Rignot sostiene que “estas simulaciones deberían ir más allá e incluir situaciones realísticas de los océanos”. “De esta manera, podrían predecir un deshielo incluso más rápido”.

El peligro principal del deshielo del glaciar Thwaites es que, una vez que éste haya desaparecido, el resto de la Antártida Occidental iría detrás. “Podríamos tener que enfrentarnos a un aumento del nivel del mar equivalente a una tormenta como fue la provocada por el huracán ‘Sandy’ pero de forma permanente”, explica otro glaciólogo, Richard Alley, de la Universidad de Pensylvania.

La historia propia de la Antártida confirma este peligro. Según explica Alley, hay muestras de algas en los núcleos perforados en las cuencas que conectan de forma interna al glaciar Thwaites con los glaciares que le rodean. Esto pone de manifiesto que el agua de mar ya ha llenado las cuencas en los últimos 750.000 años y esta inundación del pasado confirma que un “modesto” cambio climático puede causar el colapso de toda la capa de huelo.

“El hecho de que ya estemos hablando de tres o más metros de aumento del nivel del mar por culpa de la Antártida Occidental es un hecho inquietante para muchas personas”, sostiene Alley, “incluso aunque falten siglos para que esto ocurra”.

Una advertencia preocupante, pero no nueva

Ya en septiembre de 2013 la revista ‘Nature‘ publicaba un informe que revelaba que la Antártida ya estaba perdiendo más hielo de lo que se creía, debido principalmente a la fusión de la parte inferior de las plataformas de huelo sumergidas. Según esta investigación, se podía alcanzar hasta un 90% de pérdida de hielo en determinadas zonas de la región. Hasta entonces, se creía que la pérdida de piezas de los glaciares (icebergs) era la principal causa de la disminución del hielo de la Antártida.

Este estudio, dirigido por académicos de la Universidad de Bristol, en Reino Unido, junto a otros científicos de las Universidades de Utrecht y de California, utilizó datos de satélites y modelos climáticos para demostrar que esta fusión de la subplataforma tiene un impacto tan grande como la fractura de un iceberg para la Antártida en su conjunto e, incluso, mucho más importante para algunas zonas.

Fue gracias a este estudio cuando se dejó de asumir que la mayor parte del hielo se perdía a través de los icebergs para pasar a ser conscientes de que la fusión por debajo de las plataformas de hielo puede llegar a ser incluso más importantes, una información que es vital para entender el comportamiento de las capas de hielo en el presente y en el futuro, modificado por el cambio climático.

El glaciar Pine Island, otro de los que más adelgaza en la región

Otro de los principales contribuyentes al aumento del nivel del mar es el Pine Island, un glaciar situado en la banquisa de hielo de la Antártida Occidental , que está experimentando un adelgazamiento muy brusco debido, precisamente, a la fusión de su núcleo, derivada por el aumento de la temperatura en el agua que circula por debajo de la placa de hielo inferior.

La autora del estudio dirigido a este glaciar, Joanne Johnson, de la ‘British Antarctic Survey’ de Cambridge, explica que el adelgazamiento tan rápido demuestra “lo sensible” que son este tipo de glaciares a los “cambios ambientales”. En este sentido, pequeños cambios pueden llegar a tener resultados “dramáticos y de larga duración”, como son el preocupante aumento del nivel del mar de hasta tres metros de altura que sugieren los últimos estudios.

CAMBIO CLIMÁTICO | Leer artículo original aquí…

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